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Eloge de la chronologie




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Je précise tout de suite que pour l’historien la chronologie est, comme la langue selon Esope, la meilleure et la pire des choses. Par exemple, si on veut établir l’évolution de la pensée d’un homme, deux citations contradictoires séparées par quelques années peuvent être trompeuses, tant l’être humain, engagé dans l’histoire et pressé par les circonstances, risque de se contredire, et même de nourrir deux conceptions opposées, dût-il ne mettre en avant que l’une d’entre elles. Ranger les données le long d’un axe chronologique ne saurait dispenser d’une connaissance intime, lentement élaborée, des objets d’étude.

Mais si la chronologie peut induire en erreur, elle a des vertus sans pareilles dans la destruction des idées fausses, tout particulièrement lorsqu’elles procèdent d’une vision essentialiste de l’histoire. Le débat sur la guerre préparée par les Etats-Unis et la Grande-Bretagne contre l’Irak au nom de l’essence maléfique du régime actuel de ce pays, indûment apparenté aux auteurs des attentats du 11 septembre, en offre de beaux exemples.

Saddam Hussein a arrosé des villages kurdes avec des gaz mortels en 1988, à une époque où il entretenait des rapports cordiaux avec Paris comme avec Washington. Du coup, l’information est passée quasiment inaperçue. Aujourd’hui, cet acte fait partie des principales pièces du procès qu’on instruit contre lui... et on se garde bien d’en rappeler la date et le contexte. En conséquence, le public a tendance à situer l’événement trois ans plus tard, pendant la guerre du Golfe, voire au lendemain de celle-ci. Le rétablissement de la date a pour effet immmédiat de répartir plus équitablement les responsabilités entre grandes et petites puissances, ce qui est assurément une saine discipline dans la passe délicate que traversent les relations internationales.

L’irrespect des fanatiques pour la chronologie s’est manifesté avec plus d’éclat encore dans un épisode qui a déclenché un scandale, à mon avis trop éphémère, dans la première semaine du mois de février dernier : la falsification commise par le gouvernement britannique, le 3 février, et répercutée le 5, devant le Conseil de sécurité de l’ONU, lors d’une séance où, à en croire leur président, les Etats-Unis devaient dévoiler les "preuves" qui justifiaient le recours à la guerre.

Dans un rapport, Londres affirmait que Bagdad possédait des armes de destruction massive et les dissimulait aux inspecteurs des Nations unies. « Je voudrais attirer l’attention de mes collègues sur l’excellent dossier présenté par le Royaume-Uni, qui décrit en détail les activités de dissimulation irakiennes », avait déclaré le surlendemain Colin Powell devant l’instance suprême new-yorkaise. 10 des 19 pages du rapport britannique avaient été recopiées dans la thèse d’un étudiant californien, Ibrahim al-Marashi.

« Nous avons tous des leçons à tirer » de cet incident, a reconnu le vendredi 7 un porte-parole de Downing Street, ajoutant qu’ « il aurait dû être fait mention » de l’auteur de cette thèse. Les leçons à tirer me semblent un peu plus vastes. Nous nous trouvons devant un remarquable exemple de conditionnement de l’opinion par des dirigeants prêts à tout pour justifier une politique. Le travail plagié portait sur la fin de la guerre du Golfe et ne faisait état d’aucune information postérieure à 1991. Il s’agissait simplement des mesures banales que prennent volontiers les armées vaincues à la veille d’un armistice, consistant à dissimuler ou à "civiliser" le maximum d’objets et d’installations à usage militaire pour les faire échapper aux saisies et aux destructions du vainqueur. Tout le débat actuel portant sur les stocks que Saddam aurait pu reconstituer depuis le départ des inspecteurs en 1998, le rapport britannique n’est pas seulement un plagiat, mais un faux pur et simple. Et puisque la planète était conviée à entendre des preuves, la langue française possède une expression qui convient exactement à la situation : les dirigeants de Washington et de Londres se sont moqués du monde.

Le procédé n’a strictement rien à envier au « bourrage de crâne » de la Première Guerre mondiale, ni aux plus funestes mensonges des dictatures qui l’ont suivie. La différence, qui n’est pas mince, réside dans la mobilisation de l’opinion publique. Mais la portée de l’événement sera bien différente, suivant que la guerre aura lieu ou pas, et, si elle a lieu, suivant les réactions de ladite opinion publique. Il est possible que Bush impose cette guerre, avec ou sans l’aval de l’ONU. Dès lors, de deux choses l’une : soit l’opinion se résigne (une éventualité d’autant plus probable que la guerre serait courte), oublie ses propres doutes et salue le « réalisme » ou l’ « énergie » des vainqueurs ; dans ce cas, on n’est pas près d’entendre à nouveau parler du pillage de la thèse estudiantine ; les historiens redécouvriront cette manipulation en 2050 ou 2075 et écriront : "De nos jours on est plus sensible à la manière dont les gouvernants de l’époque ont conditionné l’opinion publique".

Soit l’opinion continue d’être hostile et met de plus en plus en accusation les gouvernements soi-disant civilisés qui donnent l’exemple de la brutalité. Dans cette éventualité, et plus encore si la guerre n’a pas lieu, la gaffe de Blair et Powell pourrait prendre le statut d’un événement historique : la manipulation de trop, celle qui aura mis fin à la carrière de politiciens brillants à la morale approximative, et qui aura fait reprendre confiance aux intellectuels dans le pouvoir de leur fonction critique.

Il y a maintenant une chance que Washington renonce à son agression... et se concentre enfin sur le terrorisme, sans oublier de s’attaquer à ses causes, de la paupérisation du Tiers-Monde (quand cessera-t-on de se ridiculiser aux yeux de la postérité en parlant de "pays en développement" à propos des très nombreuses nations qui vivent d’expédients ?) à l’humiliation quotidienne des Palestiniens. Mais il se peut aussi que la mobilisation retombe. Car il faut avoir conscience que la solution américaine, si primaire soit-elle, existe, et que ses adversaires, pour l’instant, prennent une posture purement négative. Une action véritable et résolue contre la guerre suppose qu’on reconstruise l’ONU depuis les fondations, en commençant par admettre un droit de veto allemand et japonais au Conseil de sécurité, tout en donnant à celui-ci des pouvoirs réels d’investigation et d’intervention. Il devient également urgent de protester contre la non-participation américaine au Tribunal pénal international et de rappeler à MM. Blair et Aznar que, si des crimes de guerre sont commis prochainement en Irak, n’importe quel juge pourra les faire arrêter dès qu’ils franchiront une frontière.

A l’heure qu’il est (jeudi 13 mars, 7h GMT), j’ose encore être optimiste -c’est-à-dire penser non pas que Bush va renoncer à la guerre, mais qu’il peut encore reconsidérer sa décision. Ce qui fonde cet optimisme, c’est le constat que, parmi ses raisons de faire la guerre, une seule compte vraiment : le désir de faire acte d’autorité. Il a besoin non seulement d’un succès militaire, mais d’applaudissements. Sa détermination apparente se nourrit de l’espoir que les gouvernements hostiles à sa politique s’inclineront devant le fait accompli, et que les manifestants rentreront à la maison. Pour lui faire comprendre qu’il n’en sera rien, le rôle des historiens, rappelant sereinement les faits et empêchant avec vigilance toute entorse à la chronologie, peut être décisif.

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François Delpla, le 12 mars 2003



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